3 juni 2019 | Writer: Leonie
they als genderneutraal woord

They als genderneutraal woord

Soms moet je – of wil je – genderneutraal blijven op de werkvloer. Bijvoorbeeld in je websitetekst. Of in presentaties, waarbij het geslacht van de persoon waarnaar je verwijst er niet toe doet. Een manier om dat op te lossen is om te zeggen ‘he or she’. Maar op gegeven moment wordt het vaak wel heel veel ‘he or she’. Gelukkig kan het korter én makkelijker: gebruik they als genderneutraal woord! En ja: je kunt they dus ook gebruiken in de enkelvoudsvorm.

Hoe zit dat?

De persoonlijk voornaamwoorden zijn één van de eerste dingen die je leert in de Engelse taal. Dit zijn de woorden die je gebruikt om naar personen te verwijzen: I, you, he, she, it, we, you en they. Waarschijnlijk heb je hierbij ook geleerd dat I you, he, she en it de woorden zijn die je gebruikt om te verwijzen naar één persoon, plaats of ding. Daarentegen gebruik je we, you en they als verwijzing naar meerdere personen, plaatsen of dingen.

Maar they beperkt zich niet alleen maar tot meervoudsvormen. Sterker nog, they wordt al gebruikt als enkelvoudsvorm (dus om naar één persoon te verwijzen) sinds ongeveer het begin van de 14e eeuw. Toen was they als genderneutraal woord al heel normaal. Het werd gebruikt als vervanging van zowel het mannelijke he als het vrouwelijke she. Je kunt dit zelfs zien in het werk van bekende Engelse schrijvers van vroeger, zoals Shakespeare, Jane Austen en Chauces. Het is dus al letterlijk eeuwenoud, maar simpelweg niet zo bekend.

Dan terug naar deze tijd. In 2015 verkoos The American Dialect Society het enkelvoudige gebruik van they als genderneutraal woord tot woord van het jaar. Het woord werd volgens hen steeds meer gebruikt als bewuste keuze om hij of zij niet te hoeven gebruiken. Zo is het een oplossing geworden voor het gebrek aan een genderneutraal voornaamwoord in de derde persoon enkelvoud.

Hoe gebruik je dat in zakelijk Engels?

Op maar al te veel verschillende manieren! Als je bijvoorbeeld het geslacht niet weet van de persoon met wie je contact hebt, omdat je elkaar alleen nog maar via digitale kanalen het gesproken. Of als je contact hebt met mensen die zichzelf niet identificeren met mannelijk of vrouwelijk. Als je een genderneutraal verhaal wilt vertellen. En wat dan ook nog handig is om te weten: niet alleen they is correct als verwijzing naar enkelvoud, maar ook de bijbehorende vervoegingen them en their.

Reacties (2)

  1. Beste Anneke,
    Hoe moet ik me dat voorstellen in een zin?
    Kun je een voorbeeld geven? Voor mijn gevoel klinkt het namelijk ontzettend fout. Maar het zou wel een oplossing zijn in de communicatie via de mail.

    • Hi Marjo,

      Het klopt dat het – voor je gevoel – fout klinkt, omdat het tegen de grammaticaregels in lijkt te gaan. Toch is het een handige oplossing! Voorbeeldzinnen zijn:

      – Somebody left their phone in the office. Would they please collect it?

      – If your colleague is thinking about this company, they can get good advice from the website.

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *